Quelles sont les causes de l’insomnie ?

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Prenons l’exemple hypothétique suivant. Une personne – appelons-le Jake – est aux prises avec l’insomnie depuis de nombreuses années. Jake sait que même s’il se sent très fatigué, son esprit passe à la vitesse supérieure dès qu’il se couche. Il n’arrête pas de penser à toutes sortes de choses, généralement inquiétantes, y compris à quel point il va mal fonctionner demain s’il n’a pas une bonne nuit de sommeil. Pour calmer cette énigme mentale, il commence à regarder une vidéo sur sa tablette et, au bout d’une heure environ, il se met à hocher la tête de temps en temps. Mais dès qu’il ferme la tablette, son esprit redevient actif, de sorte qu’il fait tourner les vidéos près du chevet presque toute la nuit. Jake a lu sur Internet que l’électronique au lit devrait être évitée, mais les conseils n’ont pas beaucoup de sens pour lui, parce que l’utilisation de vidéos aide à calmer la cause de son insomnie – des ruminations excessives. Comme son sommeil ne s’améliore pas, il décide de consulter un professionnel. Son médecin de premier recours recommande de s’inquiéter moins et de faire plus d’exercice. Un pneumologue le teste pour l’apnée du sommeil. Un psychiatre l’évalue pour la dépression et l’anxiété. Un thérapeute propose de travailler sur les conflits non résolus et de développer une meilleure capacité à gérer le stress. Jake a toujours été un peu comme un “noctambule”, mais il se souvient que les vrais problèmes de sommeil ont commencé peu après son divorce, il y a une dizaine d’années. Il a été dans une nouvelle relation heureuse depuis quelques années maintenant, et le divorce est une chose du passé. Ou est-ce que c’est ? Avec sa tête qui tourne, Jake revient à courir des vidéos la nuit et à s’adonner aux espressos pendant la journée.

Jake pense que son insomnie a une, peut-être deux causes sous-jacentes, et si ces causes sont éliminées, le sommeil devrait revenir à la normale. En pensant au sommeil perturbé comme à une voiture en panne, Jake croit que tout ce qu’il faut faire est d’identifier et de remplacer la pièce cassée. Malheureusement, le sommeil ne fonctionne pas de façon aussi linéaire. Bien que de nombreux troubles médicaux et psychiatriques puissent perturber le sommeil, l’insomnie peut ne pas être directement liée à des symptômes physiques ou psychiatriques (2014), et persiste souvent après un traitement réussi de l’état “primaire” (2007). De plus, l’insomnie peut prédire les symptômes futurs de troubles médicaux (p. ex. douleur chronique, 2010) ou psychiatriques (p. ex. dépression, 2018). Sur la base de ce type de preuves, les éditions actuelles du Manuel diagnostique et statistique (2013) et de la Classification internationale des troubles du sommeil (2014) reconnaissent l’insomnie chronique comme une condition indépendante qui peut coexister avec d’autres conditions.

En tant que condition à part entière, l’insomnie chronique a une nature multiforme. Dès 1987, un autre spécialiste de l’insomnie de renommée mondiale, le regretté Arthur Spielman, avec ses collègues, a proposé le “modèle 3P”, qui a depuis lors été référencé essentiellement dans tous les textes traitant des causes de l’insomnie (p. ex. 2015b). Ce modèle sépare toutes les causes possibles en trois groupes de facteurs : prédisposer, précipiter et perpétuer. Les facteurs prédisposants sont les qualités physiques et psychologiques qui rendent le sommeil vulnérable, par exemple, le fait d’être un dormeur léger ou un “go-getter”. Les facteurs de précipitation sont des événements de la vie qui perturbent de façon aiguë le sommeil, comme une maladie ou un décalage horaire. Lorsqu’une personne tente de faire face à une période de mauvais sommeil, certaines stratégies qui peuvent être brièvement utiles deviennent des facteurs perpétuant l’insomnie à long terme. Ainsi, passer plus de temps à “essayer” de dormir ou à se distraire avec l’électronique des ruminations au coucher devient très vite des coupables majeurs sur la voie de la guérison.

Penser l’insomnie de cette façon la place dans une catégorie avec d’autres conditions qui sont considérées comme liées au mode de vie. Par exemple, qu’est-ce qui cause l’hypertension ? Le stress ? Génétique ? Inquiétude excessive ? Peut-être un autre problème de santé ? Est-ce que le manque d’exercice ou de mauvais choix alimentaires pourrait en être la cause ? Il est facile de se rendre compte que pour traiter l’hypertension de façon optimale, il faut tenir compte de multiples raisons possibles. Une approche similaire à l’insomnie est conseillée par le modèle “3P”.

Dans notre exemple hypothétique, le fait que Jake soit un “noctambule” est un facteur biologique prédisposant. Ce n’était pas particulièrement problématique avant qu’il développe une insomnie à part entière, mais il faut maintenant s’y attaquer. Le divorce a probablement été un facteur déclenchant, et si Jake a des sentiments persistants à ce sujet, cela devrait également être réglé. Ses habitudes actuelles en matière de sommeil comprennent l’utilisation de vidéos pendant qu’il est au lit la nuit et le fait de rester vigilant avec la caféine pendant la journée. De telles habitudes peuvent l’aider en une seule nuit ou un seul jour, mais avec certitude, elles continuent à lui nuire de plus en plus à long terme, et doivent être changées. Enfin, la recherche d’une seule “cause” qui peut être rapidement “réparée” doit être remplacée par une compréhension plus réaliste de multiples facteurs contributifs et une stratégie unifiée à long terme.

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